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Simon Ottersbach



Simon Ottersbach


Research Assistant (Publications Coordinator) | PhD candidate (history)


International Graduate Centre for the Study of Culture (GCSC)

Justus-Liebig-University Giessen

Room 110

Alter Steinbacher Weg 38
35394 Giessen

phone: +49 641-9930042



Simon Ottersbach is a doctoral candidate in history at the Justus-Liebig-Universität Giessen, Germany, as well as previous stipend-holder and now Research Assistant at the International Graduate Centre for the Study of Culture (GCSC), working as the Institution's Publications Coordinator. He is also editor for On_Culture: The Open Journal for the Study of Culture. 

In his research, he works on the transnational history of knowledge and science in the Cold War with a special focus on Radio Free Europe not as broadcaster but as research institute on Eastern Europe. He has previously studied History, English Language, Literature, and Cultures, Educational Sciences, and Social Studies at the Universities of Regensburg, Germany, and Sheffield, UK.



Dissertation Project

Knowledge as Propaganda? Radio Free Europe's Production and Circulation of Cold War Knowledge (1950-1971) (working title)



The present historiography on Radio Free Europe (RFE) has mostly focused on the broadcasting activities to Eastern Europe (e.g. Johnson, Cold War Broadcasting, 2010). This inner-European focus, however, neglects the role of RFE as a Cold War research institution with focus on East and Central East Europe. The resulting 'Cold War knowledge' was not only used for broadcasts. It also circulated on transatlantic channels from RFE's Munich headquarters to the USA.

RFE was founded in 1950 and secretly funded (until 1971) by the CIA as a propaganda radio station for the "captive" audiences in the Soviet hemisphere. RFE's own Research Department provided the editors with information and analyses of East and Central European political, cultural, and economic affairs. Information was obtained e.g. from monitoring most communist and selected western media. This data served as the basis for analyses of topical events and longer socio-political processes. My previous research suggests that – despite its propagandistic social setting – the work of the Research Department can be characterized as knowledge production. Its output was stored in an archive that supposedly soon became "the envy of [those] journalists and scholars all over the world" (Arch Puddington, Broadcasting Freedom, 2000, p.38) interested in Eastern and Central Eastern Europe.

This archive, however, was not for internal use only. External journalists, researchers, students, governments, and intelligence agencies could access this "envy" by either scribing to published research reports or by being granted physical access in the Munich headquarters. Thus, RFE research and knowledge not only pierced the Iron Curtain by airwaves. It was also circulated in a West European space and transferred on transatlantic channels to the USA.

My dissertation project focuses in an innovative perspective on this epistemic dimension of a Cold War broadcaster: RFE's role as a generator of knowledge and its transatlantic entanglements through circulation of its Cold War knowledge. Did RFE's knowledge - produced in a highly ideologically charged environment - therefore also serve as propaganda in a transatlantic, western space? The project will contribute not only to the institutional history of RFE but also to the recently burgeoning historiography on the role and position of (social) science in and for the Cold War.

Research Interests

  • Cold War Studies
  • History of Science
  • Transnational/Transatlantic History
  • Digital Humanities
  • Electronic/Hybrid Publishing
  • e-Journals



Professional Experiences

11.2017 – today: Research Associate/Wissenschaftlicher Mitarbeiter: Publications Coordinator - GCSC

06.2015 – today: Editorial Team Member On_Culture - The Open Journal for the Study of Culture

02.2015 – 10.2017: Akademische Hilfskraft/Research Assistant - GCSC

  • Support for the Research Management PostDocs

10.2015 – 09.2016: Member of the Graduate Student Committee at the GCSC

01.2013 – 10.2014: City Tour Guide (freelance)

  • City Tours in Regensburg, Moderation of Evening Events, Incentives

06.2011 – 12.2012: City Tour Guide - Stadtmaus GmbH

  • City Tours in Regensburg, Moderation of Evening Events, Incentives


10.2014 – today: Doctoral Candidate in History, Justus-Liebig-Universität Gießen (prev. stipend-holder from the GCSC)

10.2016 – today: Associate Member at the Leibniz Graduate School "History, Knowledge, Media in East Central Europe", Herder Institute Marburg

04.2011 – 07.2014: Universität Regensburg

  • Sozialkunde (Civic Studies) (1. State Examination)

08.2010 – 07.2013: Universität Regensburg

  • Lehramt Gymnasium English, History, Educational Sciences (1. State Examination)
  • Title of the Final Dissertation: "To Teach the Communist Shrimp how to Whistle" Radio Free Europe in the Berlin Crisis
  • Supervisor: Prof. Dr. Ulf Brunnbauer (Chair for East- and Southeast European History, Universität Regensburg) 

09.2009 – 07.2010: University of Sheffield, UK

  • English, History, Sociology

04.2007 – 08.2009: Universität Regensburg

  • Lehramt Gymnasium (teaching for secondary education in English and history)


  • 31.07.2014: 1. Staatsexamen für Gymnasien in Bayern: Erweiterungsfach Sozialkunde (= MA-Equivalent in Civic Studies)
  • 31.07.2013: 1. Staatsexamen für Gymnasien in Bayern: Englisch, Geschichte, Erziehungswissenschaften (= MA-Equivalent in English, History, and Educational Sciences)
  • 31.07.2009: Akademische Zwischenprüfung in Englisch, Geschichte (= BA-Equivalent in English and History)
  • 31.07.2006: Abitur, Herzog-Christian-August Gymnasium Sulzbach-Rosenberg

Language Certificates

  • 15.02.2010: Englisch Certificate of Proficiency (C2-Level; Common European Framework (CEFR); University of Sheffield, UK)
  • 09.04.2008: Latinum (Goethe-Gymnasium Regensburg)
  • 31.07.2006: Französisch/French (B2, CEFR)

Stipends and Grants

  • PhD-Stipend of the International Graduate Center for the Study of Culture (GCSC) (2014-2017)
  • Participation at the Bosch Archival Summer School for Young Historians 2015, German Historical Institute Washington DC/University of Chicago
  • Travel Grant (GCSC) for Research Stay in Washington DC (National Archvies) and New York (Columbia University) (4 weeks)
  • Travel Grant (GCSC) for Research Stay at the Hoover Institution Archives at Stanford University, California (6 weeks)
  • Travel Grant (GCSC) for Research Stay at the Hoover Institution Archives at Stanford University, California (4 weeks)
  • Travel Grant (GCSC) for Research Stay at the Open Society Archives in Budapest (4 weeks)
  • Book Stipend of the Oskar-Karl-Förster Foundation (2013)
  • ERASMUS Stipend for University of Sheffield, UK (2009-2010)
  • University Student Stipend of the Otto-Carl-Schulz Foundation Amberg (2007-2010)



Editorial Team Member On_Culture: The Open Journal for the Study of Culture (since issue 1/2016)

Contributions in edited volumes

'Cold War Social Sciences beyond Academia? Understanding Radio Free Europe as a Social-Scientific Research Institution,' in: Mark Solovey und Christian Dayé (Eds.): Cold War Social and Behavioral Sciences: International and Transnational Entanglements (Palgrave Macmillian: Basingstoke) (in preparation).

'Transmitting and Translating the Curtain: Radio Free Europe as an "Epistemic Community" in the Cold War,' in: Katharina Kühn, Rocío G. Sumillera, and Jan Surman (Eds.): Science in Translation – Translation in Science (John Benjamins: Amsterdam) (in preparation).

'Kulturgeschichte des Wissens: Eine Einführung in die Wissensgeschichte’, in: Benjamin Brendel, Corinne Geering, Sebastian Zylinski (Eds.): Perspektiven der Kulturgeschichte: Diskurse, Konzepte und Quellen (WVT: Trier, 2018).


Review of: Bischof, Anna; Jürgens, Zuzana (eds.): Voices of Freedom – Western Interference? 60 Years of Radio Free Europe. Vandenhoeck & Rupprecht: Göttingen 2015, in: H-Soz-Kult 15.09.2016, <>.

Conference Reports

'Conference Report on "Lecture and Studientag: 'Science that Came in From the Cold' Epistemology, Rationality and Cold War Scientific Culture"', KULT_online 47 2016, <>

Scholarly Posters

With Jeff Coons, Max Bergmann, Richard Herzog, Elizabeth Kovach, Jens Kugele, and Marcel Wrzesinski: Poster: “Open Publishing in the Study of Culture,” in: BibOPUS <>



Conferences and Workshops

07.2018: Paper: “Cold War Social Sciences Beyond Academia: The Case of
Radio Free Europe as a Social-Scientific Research Institution”

  • IX ISA World Congress of Sociology. Panel: “Cold War Social and Behavioral Sciences: International and Transnational Entanglements.” Prof. Mark Solovey (Toronto), Christian Dayé (Graz); Toronto (paper accepted).

06.2018: Paper: “Migrants in the Interstitial Zone. The Case of Radio Free Europe’s Transsystemic Broadcasting in the Early Cold War”

  • 18th International Migration Conference: Migration – Media – The Public. Prof. Markus Ottersbach, Prof. Angela Tillmann (Cologne); Technical University Cologne.

06.2018: Dissertation Project Presentation: “Wissen im/vom Kalten Krieg. Eine Wissensgeschichte von Radio Free Europe (1950–1971)”

  • Research Colloquium of the Chair for Contemporary History. Prof. Philipp Gassert; University of Mannheim.

11.2017: Dissertation Project Presentation

  • International History Research Seminar, Michaelmas Term 2017. Department of International History; LSE London.

07.2017: Dissertation Project Presentation

  • Summer School: “A Century of Communism.” Center for Contemporary History Potsdam/University of North Carolina at Chapel Hill/Federal Foundation for the Study of Communist Dictatorship in East Germany; Berlin/Potsdam.

06.2017: Paper: 'Knowledge Production by a Propaganda Radio? The Epistemic Dimension of Radio Free Europe in the Cold War'

  • Workshop: "Beyond Data: Knowledge Production in Bureaucracies across Science, Commerce, and the State". GHI Washington DC/MPI für Wissenschaftsgeschichte Berlin; Washington DC; (Paper accepted)

05.2017: Project Presentation: 'Wissen im Kalten Krieg. Eine Wissensgeschichte von Radio Free Europe (1950-1971)'

  • Oberseminar zur Neueren und Neuesten Geschichte, Justus-Liebig-Universität Giessen

03.2017: Paper: 'Translating the Curtain: Radio Free Europe as an “Epistemic Community” in the Bipolar Struggle'

  • Conference: “Translation in Science, Science in Translation”; Giessen.

02.2017: Dissertation Project Presentation

  • Leibniz Graduate School Colloquium: "De/Kolonisierung oder Rekolonisierung der Wissenschaft(en): Osteuropa Studien im 21. Jahrhundert"; Frankfurt/Oder.

02.2016: Dissertation Project Presentation

  • 'Young Scholars Forum', Annual Conference of the Historians of the German Association for American Studies (DGfA) on 'Auto/Biography' 
    Akademie für politische Bildung Tutzing: Prof. Dr. Volker Depkat (Regensburg)

02.2016: Dissertation Project Presentation

  • GCSC-Colloquium FB 04: History Department/GCSC, Giessen

01.2016: Paper: 'Knowledge that Came in From the Cold. Radio Free Europe's Production and (Transatlantic) Circulation of Cold War Knowledge (1950 - 1971)'

  • Conference: Science that Came in from the Cold: Epistemology, Rationality and Cold War Scientific Culture
    Goethe-University Frankfurt am Main: Professors Michael D. Gordin (Princeton), Peter Haslinger (Marburg), Philipp Sarasin (Zurich)

11.2015: Lecture: 'Von der Nation über die Gesellschaft zum Wissen. Potenziale der Wissensgeschichte für die Kulturgeschichte' 

  • Doctoral Student Lecture Series Winter Term 2015/16, History Department, Justus-Liebig-University Giessen

11.2015: Paper: 'Knowledge as Propaganda? Radio Free Europe's Production and Circulation of Cold War Knowledge in the CIA-Years (1950-1971)'

9.2015: Dissertation Project Presentation

  • Bosch Archival Summer School for Young Historians, German Historical Institute Washington D.C., University of Chicago: Prof. Jane Dailey

7.2015: Dissertation Project Presentation

  • Workshop: Zirkulation von Wissen. Nachrichtendiskurse in raum-zeitlicher Perspektive, GCSC and RaumZeit-Forschergruppe Erfurt, University Erfurt

1.2015: Dissertation Project Presentation

  • GCSC-Colloquium FB 04: History Department/GCSC, Giessen



Mediengeschichte(n) des Radios (Proseminar)

Summer Term 2016 (Fachjournalistik Geschichte, JLU Giessen)

Course Description (German):

In unserem Proseminar werden wir uns mit der Geschichte des Mediums Radio befassen. Seit seiner Einführung im frühen 20. Jahrhundert bot es ganz neue Chancen, aber auch große Herausforderungen für die mediale Kommunikation mit zunächst nur wenigen Hörer_innen, dann aber zunehmend mit den Massen. 
Wir werden uns zunächst medientheoretisch mit dem Radio bzw. dem Hörfunk an sich beschäftigen, seine Ursprünge, dessen holprigen Start und den Durchbruch als Massenmedium diskutieren. Der zeitliche wie inhaltliche Fokus des Seminars soll dann vor allem auf dem Kalten Krieg liegen, da Radio – neben der auch zu behandelnden nationalen Dimensionen – hier vor allem sein Potenzial als ‚grenzenloses’ oder ‚grenzüberschreitendes’ Medium voll ausspielen konnte: internationalen Radiopropagandasendern wie etwa dem US-Amerikanischen Radio Free Europe kam für den sog. „Cultural Cold War“ eine zentrale Bedeutung zu. Solche Sender produzierten ihr Programm speziell für internationale Hörerschaften etwa hinter dem figurativem „Eisernen Vorhang“. Auch die Herausforderung für Historiker_innen von Radio als auditiver Quelle werden wir problematisieren. Neben der medienhistorischen Auseinandersetzung mit dem Radio werden wir auch die Grundlagen für geschichtswissenschaftlichen Arbeiten schaffen – etwa korrektes Zitieren oder das Verfassen einer Hausarbeit. 

'Von der Nation über die Gesellschaft zum Wissen. Potenziale der Wissensgeschichte für die Kulturgeschichte' (Lecture)

Doctoral Student Lecture Series: "Weg von der Meistererzählung: Neue Perspektiven der Kulturgeschichte." Winter Term 2015/16, History Department, Justus-Liebig-Universität Giessen: Prof. Dr. Stefan Rohdewald

Abstract of the Lecture (in German):

Wissen ist Macht! Wer mehr weiß, hat einen Vorteil gegenüber Konkurrent_innen, und somit mehr Macht. Dieser Einsicht – so zentral für unser Zeitalter der Wissensgesellschaft – widmet sich auch die Kulturgeschichte vermehrt, indem sie Formen von Wissen und deren konkrete Verbindungen zur Gesellschaft untersucht.

Die Wissensgeschichte analysiert den gesellschaftlichen Stellenwert und die Zirkulation verschiedener Wissensformen. Weniger wissensproduzierende Institutionen, sondern etwa der Alltag, die Praxis und die Lebenswelt von Wissenschaftler_innen werden untersucht. Wie entsteht etwa in einem Labor Wissen? Auch die Rolle von Wissen in der Alltagskultur wird reflektiert. Wie wird Wissen also ‚wissenswert‘ für Menschen?

Die Vorlesung soll in die historische Analyse von Wissen einführen. Wissenssoziologisch wird zunächst reflektiert, wie Wissen überhaupt zu Wissen wird. Wie etwa erhält es gesellschaftliche Akzeptanz und dadurch Verbreitung? Zentrale Einsicht ist, dass Wissen ein soziales Konstrukt ist: Es wird von den soziokulturellen Rahmenbedingungen seiner Produktion – etwa im ideologisierten Umfeld des Kalten Krieges – (mit)geformt und formt dann diese Umwelt wiederum neu. Aber auch unbelebte Alltagsobjekte können Wissensproduktion (vor-)strukturieren und damit aktiv das Ergebnis beeinflussen. Darauf aufbauend soll diskutiert werden, ob Wissen, wie etwa von Philipp Sarasin vorgeschlagen, das Potenzial hat, die beiden vorhergehenden Deutungsmuster des Historischen – die Nation/das Politische sowie die Gesellschaft/das Soziale – abzulösen, oder ob es nur eine weitere Analysekategorie der Geschichte darstellt.